Tiger Woods a encore du temps pour sauver une année perdue

Leur relation peut sembler un peu étrange, mais il est clair que Tiger Woods voit quelque chose en Bryson DeChambeau qui pourrait amuser, divertir, intriguer – ou tout ce qui précède.

Ce sont souvent des partenaires de pratique, et ce n'est pas souvent que quelqu'un que Woods ne se soucie pas d'avoir dans de tels contextes entre dans ce monde. Et c'est ce qui s'est passé, plus de quelques fois, à la réémergence de Woods sur les lieux en 2018 après une chirurgie de fusion vertébrale.

Le duo a été regroupé dans une ronde d'entraînement de neuf trous la semaine dernière à Winged Foot, et c'était le plus proche du champion majeur à 15 reprises du futur vainqueur de l'US Open alors qu'ils se sont rapidement séparés sur le classement.

DeChambeau s'est mis en lice avant le week-end alors que Woods nettoyait son casier et rentrait chez lui après une coupure manquée. Et au milieu de tout le battage autour de sa première victoire de championnat majeur, même DeChambeau pourrait se demander: Qu'est-il arrivé à Tiger?

Où est le golfeur qui, il y a moins d'un an, était aussi proche du n ° 1 mondial que DeChambeau l'est maintenant?

Celui qui a tiré 64 consécutifs – un après avoir ouvert avec trois bogeys consécutifs – en route vers sa 82e victoire sur le PGA Tour au championnat Zozo au Japon?

Celui qui, après un départ lent, a disputé son propre Hero World Challenge avant de terminer quatrième – où DeChambeau était 15e sur 18 joueurs?

Celui qui était le meilleur joueur de la Presidents Cup, allant à 3-0, et a dirigé l'équipe vers une victoire serrée en Australie – où DeChambeau n'a pas été jugé assez bon pour participer à plus d'un des matches par équipe et est allé à 0 -1-1 au total?

Woods n'a disputé que sept tournois depuis lors, et mis à part une neuvième égalité au Farmers Insurance Open en janvier, cela a été un désastre. La raideur du dos a conduit à une dernière place parmi ceux qui ont fait la coupe au Genesis Invitational, et Woods a ensuite sauté quelques tournois qu'il aurait pu jouer au printemps avant l'arrêt du coronavirus.

Photo AP / John Minchillo

Cela, dans un sens du golf, a été considéré comme une occasion d'acheter Woods un certain temps. Quand il a joué dans une exposition caritative en mai avec Phil Mickelson, Peyton Manning et Tom Brady, tous semblaient bien. Le jeu de Woods avait l'air lisse, son swing fort. Ce n'était qu'une question de temps, pensa-t-on, avant qu'il ne soit de nouveau en compétition.

Mais Woods a attendu six semaines après le redémarrage du PGA Tour pour jouer à nouveau, ce qui est compréhensible un peu hésitant à s'aventurer dans le monde au milieu de la pandémie. Les résultats ont été vains. Il a été absent de chaque événement le week-end, son meilleur résultat étant une 37e place au championnat de la PGA, où il avait besoin d'un 67e tour final – son deuxième meilleur score en 18 tours après la fermeture – pour bien finir.

Les statistiques ne semblent pas beaucoup mieux. Woods s'est classé 122e pour les coups gagnés sur le tee, 121e pour les coups gagnés au total, 183e pour les coups gagnés au putting. Il a terminé quatrième dans les coups gagnés en approche, un clin d'œil à son jeu de fer toujours impressionnant, mais toujours juste 156e dans les verts en régulation, avec seulement 64,8%.

Pendant ce temps, DeChambeau est devenu le sujet de golf en raison de son corps gonflé, de ses énormes lecteurs et maintenant de deux victoires qui l'ont vu sauter au cinquième rang mondial.

Woods a été impressionné avant que DeChambeau ne gagne au Winged Foot.

“Il a trouvé un moyen d'augmenter la distance et de maximiser son efficacité”, a déclaré Woods. “Si je regarde en arrière quand j'ai commencé à jouer la tournée, nous n'avions pas TrackMans; nous n'avions pas de moniteurs de lancement. Les gars apprenaient à plier les clubs sur leurs genoux pour essayer d'enlever le loft. Cela a maintenant changé.

“Vous disposez de toutes ces différentes technologies de surveillance de lancement et vous pouvez configurer tout un tas de balles, déterminer les arbres et les conditions que vous voulez maximiser le portage. Ce que Bryson a fait n'est pas une tâche facile. Il a mis du temps et a mis les représentants et il l'a compris. ''

Woods a également dû passer beaucoup de temps à déterminer son équipement. Probablement plus que nous ne le savons.

Mais peut-il vraiment mettre du temps à s'entraîner?

Son effort à l'US Open a montré toutes sortes de lacunes, y compris une incapacité à mettre la balle dans le fairway suffisamment hors du tee, un jeu de fer qui était un niveau en dessous de ses normes quand il était dans le fairway, et une exécution de jeu court qui pourrait lui ont sauvé quelques coups.

L'ultime frustration était évidente quand il a quitté le 18e green vendredi, après avoir tenté deux jours de suite de frapper un tir au flop qui est revenu sur ses pieds qui a conduit à un double bogey.

Woods a en fait bien réussi et il a fait suffisamment d'oiseaux – sept – en deux tours pour être compétitif, à l'exception du nombre excessif d'erreurs.

Maintenant quoi?

Nous sommes à sept semaines du début du Masters, où la défense du titre retardée de Woods aura lieu lors d'un tout premier jeu du tournoi en novembre à Augusta National.

Et mis à part son apparition d'une journée mardi à un événement appelé la Payne's Valley Cup, il est probable qu'il ne jouera qu'une seule fois pendant cette période avant les Masters, dans le championnat Zozo au Sherwood Country Club, où l'événement a été déplacé. Japon pour cette année.

Cela ne semble pas suffisant.

Vous pouvez parier que DeChambeau le lancera au moins plusieurs fois au cours de cette période dans et autour de tous les shakes protéinés, des séances d'haltérophilie et d'innombrables heures sur le practice.

Rory McIlroy jouera au moins deux fois, tout comme Justin Thomas et d'innombrables autres.

Woods semble satisfait de la philosophie du moins, c'est plus, une philosophie qui ne semble pas lui convenir si bien ces jours-ci.

Tout d'abord, quelques avertissements. Comme c'est toujours le cas avec Woods, vous devez tenir compte du fait qu'un homme de 44 ans avec la garde partagée de deux enfants pourrait avoir d'autres problèmes dans les coulisses qui ont un impact sur sa vie professionnelle.

Il y a aussi la question de la société TGR qu'il dirige avec une fondation caritative et toutes sortes de responsabilités d'entreprise. Il est peut-être facile pour nous de les rejeter, mais ces facteurs sont réels.

Et, bien sûr, il y a les anciens problèmes. Il n'y a vraiment eu qu'une seule fois où Woods a reconnu un problème, et c'était lors du deuxième tour du tournoi commémoratif en juillet. Il a dit que c'était un de ces jours, que certains sont meilleurs que d'autres, que cela fait partie de sa vie. Et cela impacte clairement sa capacité à se préparer aux tournois.

Mais il est rare que Woods se soit rendu à Augusta National avec si peu de préparation au tournoi s'il s'en tient à l'événement Zozo. Cela signifierait un tournoi dans les sept semaines précédant le Masters. L'année dernière, il a joué trois dans les sept semaines précédentes et quatre si vous sortez huit semaines. C'était la même chose en 2018.

Bien sûr, il a remporté le Zozo l'année dernière après une pause de neuf semaines. Il a terminé 15e au Masters 2015 après avoir pris les neuf semaines précédentes pour faire face à des problèmes de jeu court.

Mais cela semble-t-il faisable maintenant?

Woods envisagera peut-être d'ajouter la CJ Cup à Shadow Creek, le tournoi de Corée du Sud qui a été déplacé à Las Vegas et qui a lieu la semaine avant le Zozo. Ou il pourrait jouer à l'arrêt régulier de la tournée de Las Vegas la semaine précédant Shadow Creek. Mais ce dernier événement est aussi un field de 78 joueurs – comme le Zozo – sans coupe, assurant à Woods huit tours de tournoi pré-Masters sur des parcours qu'il connaît contre des terrains solides.

Ceci, après un optimisme considérable, a été une année perdue pour Woods. C'est peut-être ainsi qu'il le voit et qu'il cherche simplement à des jours meilleurs en 2021, quand il aura 45 ans.

Là encore, le Masters signifie toujours quelque chose pour lui, en particulier cette défense de titre. Sa victoire en 2019 a été l'une des victoires les plus populaires du jeu, un triomphe émotionnel qui lui apporte toujours une grande satisfaction. Le cours reste pour lui la meilleure chance d'ajouter à son total de 15 majors, s'il peut simplement faire coopérer son jeu.

Peu importe comment cela se passe, vous pouvez parier qu'il y aura une ronde d'entraînement dans les jours précédant le tournoi avec DeChambeau dans un Augusta National désert.

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