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Le jour de la batterie de Tesla est venu et reparti, laissant de nombreux experts se gratter la tête sur ce qu'ils ont vu. Au lieu de la batterie «million de miles» prévue, nous avons eu une série de plans: un plan pour fabriquer la propre batterie de Tesla; un plan de traitement des matières premières; même un plan pour extraire son propre lithium.

Et si certains de ces plans semblaient vraiment impressionnants, certains experts ont eu l'impression que Tesla se dirigeait vers des eaux inconnues sans un sens clair de la direction.

«J'en suis sorti avec un message confus sur ce qu'ils font avec le [battery] chaîne d'approvisionnement », a déclaré Vivas Kumar, ancien responsable de la chaîne d'approvisionnement des batteries de Tesla et actuellement directeur chez Benchmark Mineral Intelligence, lors d'un webinaire post-batterie.

The Sports Grind Entertainment a contacté un chercheur en batteries, un expert automobile et un analyste de la chaîne d'approvisionnement en minéraux de terres rares pour avoir une idée plus claire de ce que signifient réellement les annonces de batteries de Tesla. Après avoir regardé l'événement, nous nous sommes retrouvés avec une question: à quel point tout cela est-il réel?

L'annonce de Musk selon laquelle Tesla allait commencer à extraire son propre lithium, en particulier, a frappé Chris Berry, président de House Mountain Partners et analyste qui se concentre sur les chaînes d'approvisionnement en métaux énergétiques, comme étant particulièrement malavisé. Non pas parce que ce serait impossible, mais parce que ce serait extrêmement difficile – un peu comme l'atterrissage d'une fusée sur une barge autonome dans l'océan.

«Personnellement, je pense que c’est une idée terrible», a déclaré Berry. «Je me fiche de ce qu'est Tesla, une entreprise automobile ou une entreprise technologique. Je sais que c’est un grand débat. C'est une idée terrible pour une entreprise comme Tesla, ou VW ou BMW ou autre, de se lancer dans l'exploitation minière parce que c'est une entreprise radicalement différente. “

Musk a annoncé que la société avait franchi la première étape de son expansion dans l'exploitation minière en obtenant les droits d'un gisement d'argile au lithium de 10 000 acres au Nevada. La mine, ainsi qu'une nouvelle usine de fabrication de cathodes basée en Amérique du Nord, constitueraient deux nouveaux ajouts à la gamme croissante d'usines et d'exploitation de Tesla.

Mais il y a un problème avec cela, a déclaré Berry. «Il n'y a jamais eu de production commerciale de lithium à partir de sources d'argile», a déclaré Berry.

La majeure partie du lithium dans le monde provient de deux endroits: les gisements de saumure de lithium dans le «triangle du lithium» d’Amérique du Sud, l’Argentine, le Chili et la Bolivie; et les gisements de roches dures en Australie. Ces processus sont bien compris, a déclaré Berry. On ne peut pas en dire autant de la position de Musk selon laquelle le lithium peut être extrait des gisements d’argile du Nevada en utilisant uniquement de l’eau et du sel.

«Je retourne cette question et je dis: 'Bon sang, s'il était aussi facile de trouver une source domestique de lithium à base d'argile et d'utiliser simplement des matériaux de tous les jours comme l'eau et le sel pour produire des quantités commerciales de qualité batterie à grande échelle, pourquoi n'avons-nous pas fait ça depuis le début? », a demandé Berry.

Musk a reconnu que Tesla était en territoire inconnu. «Personne n'a fait cela auparavant, à ma connaissance», a-t-il déclaré pendant la journée de la batterie. Mais son explication du processus a laissé beaucoup d’explications. «Nous prenons un morceau de terre dans le sol, extrayons le lithium et remettons le morceau de terre là où il était», a-t-il déclaré. “Cela ressemblera à peu près à la même chose qu'avant.”

Il existe plusieurs entreprises au Nevada qui tentent d'extraire du lithium de l'argile, par exemple Lithium Americas. Mais ils n’ont pas encore connu beaucoup de succès parce qu’ils n’ont pas levé les fonds, ni obtenu les permis, pour commencer le processus d’extraction. La mine de lithium typique, de la découverte à la production, peut prendre sept à dix ans pour devenir pleinement autorisée, a déclaré Berry. Musk n'a pas proposé de calendrier clair pour la mise en place de cette opération minière.

«Ce n’est pas une étrange sorte de chose secrète de boîte noire:« Dieu, nous ne savons pas comment produire du lithium à partir d’argile », a ajouté Berry. «C'est juste une question d'économie et de permis.»

Les investisseurs ont également été déçus par la journée de batterie. Le cours de l’action de Tesla a commencé à baisser dès que Musk a déclaré que certaines des innovations présentées lors de l’événement étaient «sur le point de fonctionner» et d’autres étaient à trois ans d’aboutissement.

Selon Shashank Sripad, chercheur sur les batteries à l'Université Carnegie Mellon, la vision exposée par Musk le jour de la batterie était moins celle de la réinvention des batteries et davantage celle de la réinvention de la fabrication.

«Il n'y a pas eu de grandes surprises dans les matériaux ou la conception des batteries, mais pas mal de choses intéressantes dans la fabrication et l'ingénierie», a déclaré Sripad. «C'était autant une journée de fabrication qu'une journée de batterie.»

Musk a annoncé qu'en réduisant le coût des batteries de plus de moitié, Tesla serait en mesure de fabriquer une voiture électrique qui coûterait autant ou moins cher qu'un véhicule à moteur à combustion. Il a promis une «voiture électrique à 25 000 $» en trois ans – bien que ce ne soit pas la première fois qu'il fasse cette promesse exacte. Dans une interview accordée à YouTuber Marques Brownlee en 2018, Musk a déclaré: «Je pense que pour que nous puissions atteindre… une voiture de 25 000 $, c'est quelque chose que nous pouvons faire. Mais si nous travaillons vraiment dur, je pense que nous pourrons peut-être le faire dans trois ans environ.

Certaines des choses annoncées par Musk, comme la nouvelle cellule de batterie «sans table», des cellules plus grandes pour plus de capacité énergétique et une nouvelle conception de batterie sans module intégrée dans la carrosserie du véhicule, sont de «simples défis d'ingénierie» que Tesla est équipé pour résoudre, a déclaré Sripad. Il existe un corpus de recherche bien établi confirmant l'approche de Tesla pour fabriquer des cellules de batterie moins chères et plus efficaces. Tout ce que l'entreprise doit faire est d'intensifier le processus pour y arriver.

C'est peut-être pour cela que Musk a également déclaré que Tesla «n'atteindrait pas une production sérieuse à haut volume» avec son nouveau processus de fabrication de batteries avant 2022.


Musk a également annoncé une future conception de batterie qui serait structurellement intégrée à la voiture. Cela pourrait donner une batterie plus solide, plus durable et plus économique. Il l'a comparé aux changements de conception des avions, dans lesquels les ailes d'un avion ont évolué pour devenir essentiellement un dépôt de carburant – bien que, comme d'autres parties de la présentation, Musk manquait de détails sur la nouvelle conception structurelle.

Sam Abuelsamid, un expert automobile chez Guidehouse Insights, a déclaré qu'une meilleure analogie serait l'électronique grand public, comme les téléphones et les ordinateurs portables. En éliminant l'emballage requis pour une batterie amovible, les fabricants d'électronique pourraient remplir plus de cellules de batterie dans le même volume. Mais cela peut se faire au détriment des réparations futures.

Abuelsamid a émis l'hypothèse que cela pourrait entraîner une batterie «plus forte», mais aussi une batterie «complètement inutilisable». Il a noté qu'il est plus difficile de réparer une cellule défectueuse ou une connexion défectueuse lorsque tout est lié et scellé dans la batterie. «En gros, vous devez tout mettre au rebut», a-t-il dit, «ce qui n'est pas souhaitable. Je ne pense pas que nous soyons encore au stade de l’évolution de la batterie où ce serait une bonne idée. »

Ce n’est pas la première fois que Musk présente une vision audacieuse sans un chemin clair vers la réalisation. Lors de la journée de l'autonomie de Tesla en 2019, Musk a déclaré que d'ici le milieu de 2020, la technologie d'intelligence artificielle de Tesla aurait progressé au point que les conducteurs n'auront plus à faire attention à la route. Il a également prédit qu'il y aurait un million de voitures Tesla autonomes sur la route d'ici cette année dans le cadre d'une expérience massive de covoiturage. Aucune de ces choses ne s'est produite.

La journée de la batterie a été plus silencieuse, et c'est probablement pourquoi les investisseurs sont repartis déçus et les stans de Musk ont ​​eu du mal à trouver l'excitation. En plus de réduire les attentes avant l'événement, Musk était inhabituellement réaliste quant aux défis auxquels Tesla sera confronté en tentant d'intégrer verticalement l'exploitation minière et la production de batteries dans son processus de fabrication.

“Je veux être clair, je n'aimerais pas dire que cela fonctionne totalement”, a déclaré Musk lors de l'événement. «Il est sur le point de fonctionner, mais ce n’est même pas maintenant au niveau de l’usine pilote. Cela fonctionne presque bien, pourrais-je dire. Il est juste de dire que cela fonctionne probablement, mais pas avec un bon rendement ni un rendement élevé. “

Les plans de batterie de Tesla ne sont peut-être pas encore opérationnels, mais l'intention de ces plans est tout aussi importante que l'exécution, a déclaré Kumar, l'ancien gestionnaire de batterie de Tesla qui travaille maintenant chez Benchmark. Peut-être plus encore.

«Ne sous-estimez pas cette entreprise», a déclaré Kumar lors du webinaire. «Chaque fois que Tesla a été décompté, ils ont pu le dépasser. Mais cela dit, ce sont moins les promesses faites par Tesla, que les limites inhérentes à la physique en ce qui concerne les batteries lithium-ion, en ce qui concerne l'exploitation minière, qui dicteront ce que l'avenir nous réserve ici. “

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