Le British Open de Sophia Popov remporte le résultat du renouvellement de son amour du golf.

C'était une question de bavardage, un brise-glace au début de l'une des nombreuses interviews que Sophia Popov, lauréate du British Open féminin il y a deux semaines, ferait un jour la semaine dernière au FireRock Country Club de Fountain Hills.

«Avez-vous déjà pensé que vous seriez dans cette position?»

«Non», dit Popov. Puis elle fit une pause avant de frapper un autre coup sur le practice et leva les yeux avec un petit sourire.

«En fait, en profondeur, je l'ai fait.

Il y a deux semaines au Royal Troon en Écosse, Popov a remporté l'une des victoires les plus improbables de l'histoire du golf. Elle est devenue la première femme classée en dehors du top 300 (304e) à remporter une majeure. Le seul homme à le faire était Ben Curtis en 2003.

Popov a fait le peloton uniquement parce qu’elle avait terminé à égalité à la neuvième place au Marathon Classic de la LPGA deux semaines auparavant. Et elle a joué dans ce tournoi uniquement parce que les préoccupations relatives au COVID-19 ont éloigné les autres golfeurs. Et elle ne jouait au golf qu'après avoir presque arrêté neuf mois plus tôt.

«Je savais que j'en étais capable», a déclaré Popov. «Il fallait juste surmonter tellement de choses.»

La victoire a donné à Popov une exemption de la tournée jusqu'en 2021, bien qu'elle ne joue pas dans l'ANA Inspiration, un tournoi majeur, cette semaine parce que ce champ a été établi avant le report du tournoi en avril.

Popov comprend cela et a profité du temps supplémentaire pour suivre les conseils de plusieurs joueurs de la tournée qui lui ont dit de prendre le temps de laisser l'accomplissement complètement couler.

«Je ne pense pas être encore arrivée à ce point», dit-elle. «En tant que golfeurs, nous avons naturellement tendance à nous précipiter vers le prochain et le suivant, puis le suivant. Nous ne regardons pas en arrière pour être fiers de ce que nous avons accompli. “

Liens de l'Arizona

Dans les classements, il y a un drapeau allemand à côté du nom de Popov. Mais elle a quelques endroits qu'elle considère comme chez elle.

Née dans le Massachusetts, Popov a déménagé en Allemagne avec sa famille dans sa jeunesse. Elle a la double nationalité et parle couramment l'allemand et l'anglais.

Elle était entièrement américaine depuis quatre ans dans le sud de la Californie et partage maintenant son temps entre la Floride et Fountain Hills, où ses parents ont déménagé il y a quatre ans pour se rapprocher d'un fils à Tucson et d'un fils à Los Angeles.

Les deux frères de Popov ont fréquenté l’université d’Arizona.

Popov a passé la majeure partie de 2020 en Arizona. C'est là qu'elle a ressuscité ses compétences et renouvelé son amour pour un jeu qui lui a causé tant d'angoisse pendant la plupart des quatre années précédentes.

Tant de choses…

Les symptômes ont commencé en 2015, un an après la dernière saison de Popov à l'USC. Fatigue. Problèmes de digestion. Maux de tête écrasants. Des picotements dans ses mains et ses pieds. Tout est arrivé par vagues imprévisibles et débilitantes.

«J'aurais une bonne semaine, une mauvaise semaine, une bonne semaine», dit-elle. «Ce serait tellement frustrant parce que j’essaie de bien jouer et de surmonter tout ce qui se passe dans mon corps. C'était très épuisant.

Au cours des trois années suivantes, elle a consulté de nombreux médecins. Déjà de construction mince, Popov a perdu 25 livres. Personne ne pouvait lui dire ce qui n'allait pas. Enfin, fin 2017, un médecin a diagnostiqué la maladie de Lyme, une infection bactérienne causée par la morsure d'une tique infectée.

“Mon cas est chronique”, a déclaré Popov, 27 ans. “Les symptômes restent avec vous le reste de votre vie, c'est donc à vous de trouver un moyen de les supprimer.”

Alors Popov a commencé à porter une attention particulière à son alimentation. «Plus je mange mal, plus il devient actif dans mon corps. Pour moi, c’est presque comme une bénédiction, car je prends soin de mon corps tellement mieux qu’auparavant. Mais j'aurais aimé ne pas avoir à vivre ce que j'ai vécu pour m'en rendre compte. “

Un autre essai

La maladie a eu un lourd tribut sur son jeu de golf. Elle a perdu sa carte de tournée et après avoir échoué d'un seul coup à la retrouver grâce à l'école de qualification en 2019, Popov envisageait sérieusement d'abandonner le golf de compétition.

Spécialiste en communication à l'USC, Popov a envisagé de postuler à des programmes d'études supérieures et à des stages en radiodiffusion. Elle a parlé à tous ses proches, y compris ses parents, ses frères et son petit ami, Max Mehles.

Mais les conversations les plus sincères sont venues avec sa mère, Claudia. «Ma mère est mon amie la plus proche», a déclaré Popov.

«La façon dont je vois la réussite de quelque chose, c'est qu'elle doit venir de l'intérieur et du cœur», a déclaré Claudia. «Vous devez trouver la passion par vous-même. Vous devez vouloir quelque chose non seulement pour réussir, mais aussi pour que cela en vaille la peine. »

Claudia a conseillé à Sophia de prendre son temps avec la décision. Mettez les clubs de golf dans un coin, faites une pause et pensez-y. Et lorsque vous prenez une décision, recommencez le processus pour vous en assurer.

«Je ne voulais jamais qu’elle ressente la pression de la famille», a déclaré Claudia. «Cela nous irait parfaitement si elle choisissait une autre voie.

“Ensuite, nous avons laissé tomber le sujet et nous n'en avons plus reparlé.”

Finalement, Popov est arrivé à une conclusion simple et profonde. “Vous n'êtes pas aussi frustré et énervé à propos de quelque chose que vous n'aimez pas tant que ça”, dit-elle. “Cela n'arrive tout simplement pas.”

Popov a décidé de continuer à pratiquer le golf, mais d'une manière différente et plus agréable.

«Vous devez être à 150% dans tout cela», se dit-elle. «Vous ne pouvez pas être« juste une sorte d’entraînement ». Concentrez-vous sur votre jeu mental. Vous n’avez pas travaillé assez dur à cet EV-ER. Travaillez sur le jeu court, ce n'est pas non plus ma partie préférée du jeu. Travaillez vraiment sur ces choses, car cela n'arrivera pas si vous ne le faites pas. “

Et tout aussi important que tout cela, profitez du jeu. Ne faites pas de chaque tour un match d'entraînement avec lui.

«Ma mère m'a dit:« Je n'aime pas cette personne que tu deviens parfois sur le terrain de golf »», a déclaré Popov. «J’ai dit:« Moi non plus. »

«C’est là que le changement d’attitude entre en jeu. Soit vous allez sortir et vous amuser, et avoir un sourire sur votre visage même lorsque vous jouez mal, soit vous ne le faites pas. Faites autre chose. »

Mettre en œuvre

Alors Popov a travaillé sur tout ce qui précède. Et elle a mis en pratique le Cactus Tour, une série de mini-événements joués principalement dans la vallée, de Queen Creek à Goodyear.

Popov a gagné trois fois. Petites victoires, mais pas anodines.

«Vous entendez‘ Cactus Tour ’et vous pensez:‘ Oh, c’est une toute petite mini-tournée ’, dit-elle. «Ce que c'est. Mais une victoire est une victoire, et je pense que vous devez encore vaincre les mêmes petits démons dans votre tête qui essaient de vous empêcher de gagner un tournoi. Peu importe qu’il y ait 44 filles ou 144 filles (sur le terrain). Ce n’est toujours pas facile. Être capable de gagner là-bas à plusieurs reprises m'a donné confiance et je savais que mon jeu était bien placé.

Elle a fait appel à ce réservoir de confiance il y a deux semaines à Troon. Mehles, son petit ami, caddie pour elle, et les deux ont joué un petit jeu pendant les quatre tours. Popov n'était pas autorisé à réagir aux mauvais coups. Ou commentez les bons. L'objectif était de rester aussi neutre que possible.

Une fois, Mehles l'a attrapée rouler des yeux et lui a lancé un regard. «Il n’a même pas eu à dire quoi que ce soit», dit-elle. «Immédiatement, je me suis concentré sur la photo suivante.»

Elle était à égalité au deuxième rang après deux tours et un 4-under 67 samedi lui a donné une avance de 3 coups avant la ronde finale.

Avant son 68e et dernier tir dimanche, Popov a abandonné sa quête de neutralité sur le parcours. Elle a pleuré, a serré Mehles dans ses bras, puis a tapé dans le putt pour la victoire.

Claudia et le reste de la famille ont regardé à la maison.

«La route a été longue et rocailleuse», a déclaré Claudia. «Je pense que ce dont je suis le plus fier, c’est qu’elle a continué à se relever après être tombée. J'ai continué à me lever.

Contactez Kent Somers à Kent.Somers@gannett.com. Suivez-le sur Twitter @kentsomers.

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