“Je sais à quel point j'ai de la chance, c'est pourquoi j'aime le plaisir d'être sur le terrain de golf – parce que c'est probablement quelque chose que je ne m'attendais pas à pouvoir faire”

Le soleil fendait les rochers alors que tous les quatre se dirigeaient vers la route côtière. Mark Gaul, Paul McLaughlin, Marty Maguire et Gareth McNeilly étaient liés par leur amour des vélos, le sentiment de liberté que cela apportait pour prendre la route et se présenter où ils voulaient était quelque chose que l'argent ne pouvait pas acheter.

Un samedi après-midi glorieux, l'été à son apogée. Ce sont des jours comme celui-ci qui ont finalement convaincu McNeilly qu'il avait besoin de monter à bord. Dernier de l'équipage à franchir le pas, il n'y avait pas de retour possible une fois qu'il avait ses propres roues.

«Probablement en grandissant là où je l'ai fait, j'ai toujours eu cette passion d'en avoir un.

«Nous aurions été une famille très sportive. Papa a joué au gaélique, au football et au rugby pour les clubs de la ville d'Antrim et mes premiers souvenirs se tiennent du côté des terrains, vont regarder Manchester United et vont à la course sur route – Dundrod GP, le Nord-Ouest, ils étaient toujours de grands jours.

“Personne d'autre dans la famille n'a jamais eu de vélo mais, je ne sais pas, c'était toujours quelque chose que je voulais faire.”

Ce n'était pas un ajustement naturel; pas au début de toute façon.

«La première fois que j'en ai eu un correctement, c'est quand je suis allé chez Philip McCallen à Lurgan pour le lui acheter, un petit 125. Si vous m'aviez vu rentrer chez moi», dit-il en secouant la tête, «shambolic. Complètement chaotique.

“Ma sœur me suivait mais sur le chemin, j'ai manqué d'essence – je ne savais même pas qu'il y avait une réserve sur le réservoir.”

Gareth McNeilly avait alors 25 ans. Jouant toujours un peu de GAA avec St Comgall dans la ville, et un golfeur dont l'amour pour le jeu grandissait chaque fois qu'il montait au premier tee à Massereene, à environ un mile et demi de chez lui. La vie était facile.

À 28 ans, il était passé à un vélo de sport Suzuki GSXR 600. Une machine comme celle-ci est capable de parcourir de 0 à 100 miles par heure en seulement sept secondes, mais lorsque vous êtes amené autour de vélos, il y a une conscience enracinée des enjeux élevés impliqués si ce pouvoir est abusé.

«J'ai adoré la liberté le soir après le travail. Pour moi, c'était juste une question de détente; il ne s'agissait jamais d'aller dur. J'ai adoré descendre la côte ou descendre à Newcastle, comme nous l'avons fait ce jour-là… »

Ce jour était le 31 juillet 2004.

Les quatre amis sont partis après le déjeuner. Alors qu'ils traversaient la ville d'Antrim, McNeilly se souvient avoir fait signe à un type qu'il connaissait alors qu'ils attendaient aux lumières près du poste de police. Il était environ 13h30 le samedi après-midi.

Son prochain souvenir se réveille à l'hôpital d'Ulster dimanche soir, se sentant comme s'il avait des crampes.

«Nous étions descendus à Newcastle puis à Kilkeel. Quand nous revenions par Newcastle, l'accélérateur s'est coincé sur le vélo et j'ai évidemment abandonné le bateau… »

S'il ne l'avait pas fait, il ne serait peut-être pas là pour raconter l'histoire. McNeilly a pénétré dans l'une des balustrades métalliques qui bordent la route Shimna, la barrière l'empêchant de s'écraser contre le mur à quelques mètres.

“Ce fut ma première bénédiction.”

Telle était la vitesse avec laquelle il a frappé la balustrade, le bas de sa jambe gauche était toujours dans le coffre pendant qu'il était allongé sur la route. Puis vint sa deuxième bénédiction.

«Entre mes amis et un pompier en congé, ils ont reçu les premiers soins très rapidement. L'un des garçons avait une ceinture avec lui et il a collé un garrot pour endiguer le saignement.

«Je n'ai aucun souvenir de tout cela. Ce n'est que lorsque nous avons bu une bière quelques années plus tard qu'ils m'ont dit que la jambe était toujours dans le coffre. Heureusement, je suis à l'abri de tout cela dans mon esprit – je n'ai pas de flashbacks, pas de souvenirs de souffrance ou quoi que ce soit d'autre. “

Avec un genou brisé et des os cassés à la cuisse, une amputation au-dessus du genou a été recommandée. Le meilleur scénario était une opération, puis directement en rééducation. C'était la troisième bénédiction de McNeilly.

«J'ai eu une récupération de manuels.

«Après l'opération, j'étais à Musgrave Park environ sept semaines plus tard pour réapprendre à marcher. Tout s'est très bien passé. Le personnel de l'hôpital et de Musgrave Park vous garde si positif; rien n’est trop difficile – «si cela ne fonctionne pas, nous essaierons autre chose».

«On m'a toujours donné la meilleure jambe que le NHS puisse offrir. La première était une jambe simple et primitive pour vous habituer à marcher à nouveau, ajustée par trois vis différentes que vous serrez et desserrez pour déterminer la vitesse à laquelle elle s'écoulait.

«En 2008, un financement est devenu disponible pour un genou informatisé, j'ai été l'un des premiers ici à en obtenir un et c'est un jeu de balle complètement différent. C’est comme passer de votre première voiture à la voiture de vos rêves. Après cela, je n'ai jamais vraiment regardé en arrière… »

Aujourd'hui âgé de 44 ans, il considère sa vie comme deux phases distinctes. Et à la fin d'un chapitre, un autre commencerait.

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DÉBUTANT du fairway, il inspire et savoure l'instant. Huit longues semaines, Gareth McNeilly a attendu pour rester ici. L'herbe n'a jamais été aussi luxuriante et verte, avec chaque son et chaque odeur un régal pour les sens alors qu'il dimensionne son premier coup.

Pourtant, même si ça fait du bien d’être de retour, son corps n’est pas si sûr.

«J'ai une ampoule sur mon moignon, ce qui rend le jeu ou la marche douloureux – un effet secondaire de manger trop pendant le verrouillage et de ne pas faire assez d'exercice.

“J'espère que dans quelques jours, je serai bien à nouveau. J'ai perdu trois balles ce premier jour, mais quand le temps est comme ça, c'est difficile de ne pas être là-bas. »

McNeilly devait se rendre en Afrique du Sud pour le Canon Open au Mount Edgecombe Country Club le mois dernier jusqu'à ce qu'il devienne une autre victime sportive de la pandémie. En effet, tous les plans qu'il avait pour 2020, et ils étaient nombreux, ont dû être revus ou mis sur la glace.

Le fait qu'il soit dans cette position du tout, pesant quelles compétitions participer, où il aimerait terminer l'année dans le classement mondial – il est actuellement 138e après seulement quelques années sur le circuit de golf pour handicapés – ressemble à un territoire bonus .

«Cela ne fait que quatre ans que je rejoins Massereene. J'étais entré à l'âge de 15 ans et pendant deux ou trois étés, j'étais là-bas presque tous les jours. »

C'est dans une autre discipline que McNeilly est finalement retourné au sport après son accident, se mettant d'abord à la natation dans le but de changer de poids avant de devenir suffisamment bon pour revenir avec une série de médailles des Jeux des Amputés du Royaume-Uni 2010.

Le golf l'attirait toujours, mais il n'était pas sûr de ce qui était possible jusqu'à ce qu'il se rende au practice un matin il y a sept ans.

«Je ne savais pas comment la jambe tiendrait.

«Lorsque je me suis déplacé sur neuf trous, vous auriez toujours marché tête baissée à la recherche de galets, de surfaces inégales… cette jambe, avec des capteurs au pied et au genou, peut – jusqu'à un certain point – s'adapter aux conditions. Cela a donc changé la donne.

“Même quelque chose d'aussi simple que d'être sur un green et que vous reculez sur un putt … avant de me retourner et de m'en éloigner, maintenant j'ai la certitude que je ne vais pas tomber.

“Plus je m'y tenais, plus je réalisais” Je peux toujours frapper cette chose bien – elle va toujours dans la direction que je veux pour une partie du temps “.”

Ce n'est qu'en parcourant Twitter une nuit qu'il a pris connaissance de l'Association européenne des golfeurs handicapés (EDGA), l'adrénaline coulant alors que le monde des possibilités disponibles commençait à poindre.

McNeilly a mordu la balle, et son premier tournoi a été le Scottish Open au Fairmont St Andrew’s en août 2017. À sa grande surprise, il s'est retrouvé en tête après le premier jour.

«Je ne savais pas à quoi m'attendre, mais être en tête à n'importe quelle étape n'était pas dans ma pensée d'y aller.

“La grande chose est que vous ne voyez pas de handicap, vous voyez juste des golfeurs. Vous vous retrouvez à parler de choses comme “quelle jambe avez-vous?” “Quel pied avez-vous?” Presque comme si vous parliez du pilote ou du putter que vous utilisez.

«J'ai été vraiment surpris par la norme, la convivialité entre les gens et la compétitivité. C'était un tournoi à trois tours avec une journée d'entraînement, donc à mi-chemin du quatrième jour, j'ai été brisé.

“Je n'avais pas joué quatre tours de suite depuis l'accident, et je ne pouvais pas vous dire quand, en tant que golfeur valide, je l'aurais fait. J'ai fini neuvième et je suis rentré complètement accro, en voulant plus. »

Cette projection et les performances ultérieures ont vu McNeilly demandé de représenter l'Europe à la Phoenix Cup en Floride en octobre suivant. Apparaître à l'équivalent d'un golf pour handicapés de la Ryder Cup est un souvenir qui restera avec lui pour toujours – même s'il est teinté de tristesse.

«Le lendemain de notre arrivée, l'un de nos coéquipiers, Billy Cairns, d'Écosse, est malheureusement décédé d'une crise cardiaque. Je ne l'avais rencontré que ce jour-là et quand cela s'est produit, nous ne savions pas si jouer ou rentrer à la maison.

“Sa famille voulait que nous jouions, donc à partir de là, c'était comme si” nous n'allions pas perdre “. Tout le monde l'a fait pour lui. »

L’Europe a gagné par deux points pour revendiquer le droit de se vanter, et une nouvelle compétition a été nommée la Cairns Cup en l’honneur de Billy. Le renouvellement de 2020 devait avoir lieu au Celtic Manor en septembre, mais a été reporté de 12 mois, avec des murmures de parrainage d'entreprise, un pro-am et une éventuelle couverture de Sky Sports.

McNeilly ne peut pas attendre et se souvient avoir été frappé par le sérieux et le professionnalisme avec lesquels les Américains ont abordé l'événement la dernière fois.

«On nous a dit chic et décontracté pour la soirée de bienvenue, ils se sont tous présentés en chino, chemise et cravate et blazer avec l'écusson et tout. Ils jouaient. Le premier matin, ils sont sortis avec 15 sacs Titleist avec leur nom, ainsi que des chapeaux, des gants, des chaussures.

“Vous pensez” ces garçons prennent ça au sérieux … “”


Gareth McNeilly aimerait voir l'un des meilleurs golfeurs d'Irlande, comme le numéro un mondial actuel Rory McIlroy, devenir un ambassadeur des golfeurs handicapés. Photo de PA

Cela s'est avéré être un moment déterminant. Quelques années plus tard, les questions plus larges de respect et de reconnaissance ont rongé McNeilly. Pour participer à n'importe quel événement EDGA, il paie à sa guise – environ 750 £ par tournoi, juste pour obtenir votre nom sur la feuille d'inscription.

Avant Covid, il avait ciblé six compétitions dans différentes destinations à travers le monde, dans le but de réduire son handicap de 15,2 à 13,9 («J'avais 14 ans quand j'avais deux jambes donc c'est mon objectif») et de se pousser dans le top 50 mondial d'ici la fin de l'année. C'est un coup financier considérable à réaliser dans la poursuite d'un rêve.

Avec une riche tradition de golf en Irlande, en particulier au cours des 15 dernières années, lorsque Padraig Harrington, Graeme McDowell, Darren Clarke, Shane Lowry et le numéro un mondial actuel Rory McIlroy ont tous remporté des tournois majeurs, McNeilly ne peut s'empêcher de regarder un peu perplexe. par le manque de soutien que reçoivent les golfeurs handicapés d'Irlande.

«Nous rivalisons avec beaucoup de ce que nous considérerions comme des nations de golf plus petites, donc cela vous agace probablement un peu lorsque vous voyez les Italiens, la République tchèque se présenter avec un kit complet, des blazers.

«Je peux comprendre les goûts des Français, des Néerlandais et des Suédois, qui ont le soutien de Henrik Stenson. Ces pays seraient là avec des entraîneurs, entièrement financés, tout le matériel – ils sont traités avec respect.

“Ils sont sur un programme de développement de golf pour handicapés et c'est idéalement où j'aimerais voir les choses se passer en Irlande.

«Mon rêve serait, nous identifions huit à 10 joueurs avec des classements mondiaux, que des entraîneurs soient mis à leur disposition sur une base semi-régulière.

«Golf Ireland et les deux syndicats ont été très bons, et le golf pour handicapés aura certainement un rôle à jouer; Je peux voir un moment où vous faites appel à un sponsor d'entreprise pour financer une équipe handicapée de haute performance et un programme.

“Je ne dis pas que nous devrions financer tout le monde pour aller partout, mais ce serait formidable si vous pouviez obtenir de l'aide au moins avec un certain nombre de tournois par an.”

Et amener l'un des gros canons à bord serait un énorme coup de pouce.

«Nous avons cinq lauréats majeurs depuis 2007, donc recruter un de ces gars en tant qu’ambassadeur serait incroyable en termes de publicité, de contacts commerciaux qu’ils apporteraient et de portes qui pourraient s’ouvrir.

“C'est incroyable ce qui peut arriver quand les professionnels mettent leur poids derrière quelque chose. Nous aimerions avoir leur soutien. “

Ce sont tous des objectifs à long terme, des idéaux que McNeilly et d'autres aimeraient voir se réaliser sur toute la ligne.

Pour le moment cependant, il a toujours l'impression de commencer, avec tellement de choses à apprendre et beaucoup de place pour s'améliorer. Les mois qui restent peuvent être consacrés à essayer de sauver quelque chose à partir de 2020, mais il est toujours soutenu par sa dernière sortie européenne en novembre 2019.

Tout comme au Fairmont St Andrew’s, McNeilly a frappé le front tôt à l’Open d’Algarve. Bien qu'il soit revenu à court, les blocs de construction ont l'impression de se mettre en place. Seuls cinq tirs le séparaient du vainqueur français Hassan Chakboub à la fin du match.

Le buzz, les hauts, les bas et le frisson de la compétition. Dans les semaines et les mois qui ont suivi son accident de juillet 2004, il n'aurait jamais pu rêver de tout cela.

«Avec le recul, je peux honnêtement dire que je n'ai aucune mauvaise pensée à propos de l'accident.

“Je veux dire, je suis en short maintenant et je n'ai aucun problème avec son apparence, pas de problème pour parler à quelqu'un qui pourrait me demander ce qui m'est arrivé. J’ai passé du temps avec d’autres nouveaux amputés en tant que bénévole au Musgrave Park, les encourageant à être positifs et à leur montrer ce qui peut être fait.

“Je n'ai jamais eu une mauvaise journée à penser à perdre un membre ou” pourquoi moi? “. J'ai eu d'autres jours où je me suis battu pour d'autres choses, mais jamais la jambe. J'avais 28 ans lorsque mon accident s'est produit – le lendemain de la mort de deux frères d'Antrim dans un accident de moto autour de Coast Road. Ils étaient plus jeunes que moi et ils n'ont eu aucune seconde chance.

«Parfois, je me considère avant l'accident comme quelqu'un d'autre; quelqu'un différent de qui je suis maintenant. Je ne dirais pas que perdre un membre était la meilleure chose qui me soit arrivée, mais ce n’est certainement pas la pire.

“Je sais à quel point j'ai de la chance, c'est pourquoi j'aime le plaisir d'être sur le terrain de golf – parce que c'est probablement quelque chose que je ne m'attendais pas à pouvoir faire.

«Regardez ce premier jour au Portugal par exemple. Tout s'est déroulé comme prévu. J'ai aussi eu quelques bonnes pauses, mais c'était facile, comme c'est ce que je fais. Des moments, des jours comme ça, ils sont vraiment difficiles à mettre en mots.

“Vous vous sentez tellement… vivant.”

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