Effondrement préélectoral aux sanitaires de Montecito

Certains appellent cela une «révolution tranquille». D'autres, une «prise de contrôle hostile».

Quoi qu'il en soit, à la suite d'une grave sécheresse, un groupe de riches Montécitains, dont beaucoup sont membres des parcours de golf Birnam Wood and Valley Club sur East Valley Road, prendront le contrôle de tous les aspects de la politique de l'eau le 3 novembre et pour le avenir prévisible dans cette enclave exclusive de lots d'un acre et de grands domaines.

C’est une croisade de cinq ans. Lors des élections de 2016 et de 2018, les candidats soutenus par 210000 dollars de dons ont balayé les cinq membres du conseil d'administration de l'eau de Montecito, profitant d'une réaction des électeurs contre le rationnement et les frais élevés pour arrosage excessif. Ils se sont présentés comme «votre équipe de sécurité de l'eau» et ils ont également pris pied au conseil d'administration du district sanitaire de Montecito.

Ce 3 novembre, une liste de candidats à la sécurité de l'eau est sur le point de terminer le travail, capturant la majorité du conseil d'administration du district sanitaire: ils courent pratiquement sans opposition. Les dons de la campagne à l'ardoise totalisent 45600 $, dont 25000 $ de Joseph Hardin Jr., un dirigeant retraité de Walmart et ancien membre du conseil d'administration des clubs Birnam Wood and Valley, qui a également fait un don de 25000 $ aux campagnes de 2018.


Recevez les meilleures histoires dans votre boîte de réception en vous inscrivant à notre newsletter quotidienne, Indy Today.


Les élections au conseil d'administration de l'eau et de l'assainissement ont de profondes conséquences sur la disponibilité et le coût de l'eau dans une petite communauté où l'utilisation résidentielle de l'eau, à 200 gallons par habitant et par jour, est parmi les plus élevées de l'État. Cette année, affirmant que les résidents ne pouvaient pas s'attendre à économiser plus qu'ils ne l'ont déjà fait, le district de l'eau de Montecito a signé un accord avec Santa Barbara pour un approvisionnement en eau de la ville de 33 millions de dollars pour les 50 prochaines années – et a augmenté les tarifs pour le payer. .

«Une révolution tranquille a eu lieu à Montecito… nous pouvons avoir le quartier sanitaire de premier ordre que Montecito mérite», déclare une annonce récente dans le Journal Montecito, signé par le Comité pour la sécurité de l'eau de Montecito.

Mais Hillary Hauser, directrice exécutive de Heal the Ocean, un groupe environnementaliste à but non lucratif qui fait du lobbying pour l'eau recyclée, estime que le comité est déterminé à une «prise de contrôle hostile». Ce que veut vraiment le comité, a-t-elle dit, c'est de fusionner les districts de l'eau et de l'assainissement.

“Ils jouent au billard sale”, a déclaré Hauser. «Ils ont utilisé des citations de notre littérature et l'ont inséré dans leurs publicités lorsqu'ils se présentaient pour la première fois à leur siège sur les planches d'eau et sanitaires. Ce n’est pas sympa. »

La cimenterie de Santa Barbara, située de l'autre côté de Channel Drive du district sanitaire de Montecito, est l'un des plus grands utilisateurs d'eau de Montecito, avec environ 60 000 gallons par jour. Une ardoise de sécurité de l'eau pour le conseil du district sanitaire de Montecito prévoit d'abandonner le plan de 5 millions de dollars du district de commencer à recycler les eaux usées traitées au printemps prochain sur la pelouse du cimetière. | Crédits: Melinda Burns

Le projet du cimetière

Les trois candidats à la sécurité de l'eau qui se présentent actuellement sur une liste de trois sièges au conseil d'administration du district sanitaire de Montecito disent qu'ils abandonneraient les projets de longue date du district de construire une usine de recyclage des eaux usées de 5 millions de dollars sur sa propriété au 1042, Monte Cristo Lane. L’usine aurait fourni de l’eau non potable pour garder la vaste pelouse verte du cimetière de Santa Barbara, à quelques pas de Channel Drive, à partir du printemps prochain. Il a été envisagé comme la première phase d'un projet plus vaste.

À la place de la proposition actuelle du quartier, l’ardoise favorise la construction d’une usine beaucoup plus grande et plus chère dès le départ, une usine qui fournirait de l’eau recyclée bien au-delà du cimetière à des clients tels que les terrains de golf et les hôtels Biltmore et Miramar. Une étude du district de l'eau de 2018 sur les options de recyclage de l'eau pour Montecito a estimé le coût d'un tel projet à 16 millions de dollars.

«C'est important pour l'environnement», a déclaré Ed Martin, candidat à la sécurité de l'eau pour le conseil sanitaire. Si 100% des eaux usées de Montecito peuvent être recyclées, a-t-il déclaré, il ne serait pas nécessaire pour le district de continuer à expédier des eaux usées traitées, ou des effluents, via un pipeline océanique qui se déverse à 1500 pieds au large de Butterfly Beach.

C’est la plage où «les nantis se baignent dans l’effluent», a déclaré Martin.

Au cours de la campagne 2018, l'équipe de sécurité de l'eau a attaqué le quartier sanitaire pour avoir «déversé des eaux usées partiellement traitées» dans l'océan. En fait, des dizaines de communautés côtières de Californie, y compris ailleurs sur la côte sud, expédient des eaux usées traitées au large sous les permis de l'État. Il serait impossible de tout recycler, disent les responsables du district sanitaire; un résidu de saumure devrait encore être expédié au large.

Purger, puis fusionner?

Les candidats à la sécurité de l'eau soutiennent-ils une fusion avec le district de l'eau? Ils ne disent pas. La majorité actuelle du conseil sanitaire s'oppose à l'idée.

Mais Bob Hazard, le Journal rédacteur en chef adjoint, a fait pression sans relâche de 2017 à 2019 dans le journal et lors des réunions du conseil d'administration de l'eau et de l'assainissement pour que les deux districts fusionnent et forment un district de services communautaires. Hazard est un ancien président de Birnam Wood et l'un des principaux acteurs du groupe Birnam Wood et du Comité pour la sécurité de l'eau.

Avec le cimetière, les terrains de golf comptent parmi les plus grands utilisateurs d'eau de Montecito. Selon l'étude du district de l'eau, Birnam Wood devrait utiliser en moyenne 89 000 gallons d'eau recyclée par jour; et le Valley Club, 134 000 gallons. Le district sanitaire estime l’utilisation potentielle du cimetière à 60 000 gallons d’eau recyclée par jour.

Dans un e-mail en réponse à une demande de commentaire, Hazard, qui a fait don de 10000 dollars lors des campagnes 2016 et 2018, a déclaré qu'il n'était pas impliqué dans le comité de la sécurité de l'eau dans la présente campagne, ou dans la stratégie ou la sélection des candidats au conseil sanitaire, et avait n'a fait aucun don.

Hazard a déclaré qu'il voulait dissiper toute idée selon laquelle les membres de Birnam Wood auraient sélectionné et soutenu des candidats à la sécurité de l'eau «pour obtenir de l'eau recyclée bon marché pour les millionnaires des terrains de golf». Birnam Wood et le Valley Club ont des puits privés; Birnam Wood peut puiser dans son propre puits pour le terrain de golf «sauf dans les années de sécheresse sévère», a déclaré Hazard.

«Ni le Valley Club ni le Birnam Wood Golf Club ne tireraient d'avantages financiers d'un accord sur l'eau recyclée, car les deux obtiennent l'eau des puits de leurs sites respectifs», a-t-il déclaré.

Hazard a déclaré qu'il ne soutenait plus la formation d'un district de services communautaires, mais espérait plutôt une «fusion bipartite» avec un conseil de l'eau et de l'assainissement composé de 10 membres.

«Travailler ensemble est essentiel. Les fiefs personnels sont destructeurs et coûteux », a déclaré Hazard.

Phil Bernstein, cofondateur du comité de sécurité de l'eau et propriétaire d'une entreprise d'import-export agricole de Santa Barbara, a refusé de prédire ce que l'avenir pourrait réserver.

«Il n’ya qu’une chose que je veux de tout cela, c’est ce qui est le mieux pour Montecito», a-t-il déclaré. «Je n’appellerais pas cela une prise de contrôle hostile. Nous avons patiemment attendu l'occasion de faire ce qu'il fallait. Il y a une opportunité béante ici. “

Il y a en effet. Trois membres du conseil sanitaire dont les mandats sont terminés en décembre – le président Tom Bollay et les directeurs Tom Kern et Jeff Kerns – ont décidé de ne pas se présenter.

La directrice générale Diane Gabriel, une ingénieure civile qui a été une cible fréquente des membres et sympathisants de la sécurité de l'eau, démissionne le 2 octobre après 19 ans dans le district. Toni McDonald, l'administrateur du district, est déjà parti, avec deux préposés à l'entretien des égouts. D'autres défections de l'effectif initial de 17 employés sont attendues plus tard cet automne.

En 2018, le quartier a remporté le prix du projet de l'année de l'American Society of Civil Engineers pour la construction d'une station de relevage des eaux usées unique de 5 millions de dollars pour l'hôtel Miramar sur South Jameson Lane. En tant que gage de solidité financière, le quartier bénéficie d'une note AA + très convoitée de Standard & Poor's, la société mondiale de veille économique.

Le président du conseil Bollay se demande ce que le comité de la sécurité de l'eau prévoit ensuite.

«Nous avons un district sanitaire de première classe, donc je ne sais pas ce qu’est ce système de première classe qu’ils envisagent», a-t-il déclaré.

Judith Ishkanian, une ancienne vétéran du conseil sanitaire qui a perdu son siège au profit de l'équipe de la sécurité de l'eau en 2018 et siège désormais au conseil d'administration du district de protection contre les incendies de Montecito, espère que les districts de l'eau et des sanitaires ne fusionneront pas: «Si ce n'est pas cassé , ne le réparez pas », a-t-elle dit, ajoutant que les districts indépendants sont« l'étalon-or »pour les petites communautés telles que Montecito.

«Nous rejetons le système vénérable que nous avons eu pendant des générations pour un avenir inconnu promis par quelques personnes ambitieuses aux rêves et aux objectifs très différents», a-t-elle déclaré. «C’est la fin de Camelot.»

Le nouvel ordre

Gary Fuller | Crédit: Courtoisie

Lors des élections de 2018, le comité de la sécurité de l'eau et ses partisans ont mené une campagne belliqueuse plus en phase avec la politique de l'ère Trump que les élections de district endormies du passé à Montecito. Ils ont menacé de poursuivre le district sanitaire pour avoir diffusé une publicité informative. Ils ont déposé des plaintes de conflit d'intérêts et d'utilisation illégale des fonds du district auprès de l'État, et l'État les a rejetées.

Cette fois-ci, un seul challenger est sur le bulletin de vote: Gary Fuller, un avocat et plombier propriétaire d'Acme Detection / Mountain Construction à Montecito. Il a dit qu'il ne prévoyait pas de dépenser d'argent en publicité.

«Je pense que le terme« équipe de sécurité de l’eau »est un oxymore», a déclaré Fuller. «Il semble qu'ils aient l'intention de garantir une ressource publique pour l'entreprise privée. Je pense que suffisamment de gens se sont fait une opinion sur leurs motivations pour que je sois élu. Vous ne devriez pas avoir besoin de l’argent de l’entreprise pour devenir un petit conseil sanitaire municipal. »

Les candidats sur l'ardoise Water Security pour le conseil sanitaire sont Don Eversoll, un ancien promoteur immobilier de Long Island; Dorinne Lee Johnson, membre du conseil d'administration de l'Association Montecito et ancienne propriétaire d'une entreprise de gestion et de conception de la construction à Santa Monica; et Ed Martin, un ancien avocat de Los Angeles spécialisé dans l'exposition aux radiations et aux substances toxiques sur le lieu de travail.

Don Eversoll, Dorinne Lee Johnson, Ed Martin
Images: courtoisie

Avec trois sièges ouverts sur le plateau et quatre prétendants, l'ardoise est assurée d'au moins deux sièges. Ajoutez-les aux deux membres du conseil élus en 2018 – Woody Barrett, géologue pétrolier; et Dana Newquist, propriétaire de Mission Villa, un établissement pour la maladie d'Alzheimer à Santa Barbara – et une majorité de sécurité de l'eau d'au moins quatre membres sur cinq est assurée.

Au scrutin du 3 novembre, le président du conseil des eaux, Floyd Wicks, conseiller des sociétés privées des eaux; et le directeur du conseil de l'eau, Tobe Plough, un consultant en gestion qui a une «appartenance sociale» à Birnam Wood. Ils se présentent à la réélection sans opposition.

Plough and Wicks sont membres du comité de sécurité de l'eau, tout comme Ken Coates, un dirigeant retraité de Ford Motor Co. qui siège au conseil des eaux. Barrett et Newquist font partie du comité, avec Bernstein et Bob Short, un promoteur immobilier à la retraite qui a une «appartenance sociale» à Birnam Wood.

(Le conseil de l'eau de Montecito comprend également les anciens candidats à la sécurité de l'eau Cori Hayman et Brian Goebel qui, avec Coates, ont été élus en 2018 et ne sont pas réélus avant 2022.)

Les candidats à la sécurité de l’eau au conseil sanitaire se sont engagés à réduire les frais d’égout de Montecito, actuellement fixés à 1 480 dollars par an pour les maisons unifamiliales. Les responsables du district disent que les Montécitiens paient plus que les résidents des communautés environnantes parce qu'il y a un tronçon plus long de canalisation d'égout sur de grands lots.

Les candidats disent qu'ils abandonneraient le plan de longue date du quartier visant à remplacer son bâtiment vieillissant au 1042 Monte Cristo Lane par un «bâtiment des services essentiels» de 4,6 millions de dollars. Ils le voient comme un projet de vanité; leur annonce appelle cela «des dépenses excessives inutiles».

Le district a commencé à niveler le chantier à la fin de 2018, affirmant que le bâtiment proposé, qui comprendrait des postes de travail pour les 17 employés, était vital pour les opérations de traitement des eaux usées et exempté de l'examen du comté. Mais après avoir reçu une plainte de Martin, le comté a émis un ordre d'arrêt des travaux et a exigé du district qu'il demande un permis de développement.

“Vous devez vraiment suivre le processus”, a déclaré Johnson, un candidat au conseil sanitaire qui préside le comité d'utilisation des terres de l'Association Montecito. «Ils ont commencé un nivellement massif sans permis.»

À ce jour, depuis le district il y a des années, il y a eu 20 audiences sur les plans de l'immeuble de 5 000 pieds carrés.

Eversoll, un autre candidat à la sécurité des eaux, a déclaré que le fonds de remplacement des immobilisations de 7 millions de dollars du district pourrait mieux être utilisé pour aider les résidents de Montecito actuellement sur des fosses septiques à se connecter aux égouts. De plus, comme Martin l'a dit au conseil l'an dernier, il n'y aurait pas besoin d'un bâtiment si les districts sanitaires et d'eau fusionnaient.

Le directeur Kern, qui quitte le conseil du district sanitaire après huit ans, a déclaré que le siège actuel doit être remplacé car il contient de l'amiante et de la moisissure et que le toit fuit. Le bâtiment n'a pas non plus de douches pour les ouvriers d'entretien des égouts.

«Essayer de réparer ce bâtiment serait une erreur», a déclaré Kern.

Kern soutient le projet de cimetière comme la première phase d'un plus grand projet d'eau recyclée. Il recyclerait environ 10% des eaux usées de Montecito.

«Nous devons aller de l'avant rapidement, et j'ai senti que le district sanitaire était découragé de le faire», a déclaré Kern. «Le plan était bon.»

Pas de recyclage en vue

Citant des préoccupations pour la santé publique, les offices de l'eau de Montecito se sont historiquement opposés au recyclage des eaux usées pour l'irrigation, même après que Goleta et Santa Barbara aient commencé à le faire il y a 30 ans. Environ 85 pour cent de l'eau de Montecito est utilisée pour l'aménagement paysager, ne laissant que 15 pour cent qui peuvent être captés dans les égouts et recyclés.

En 2016, Wicks et Plough se sont présentés à l'Office des eaux en tant que fervents partisans du recyclage de l'eau, et ils ont gagné. Ils ont envoyé un courrier de campagne sur papier glacé aux résidents avec une photo d'un vaisseau spatial. «Qu'est-ce que la Station spatiale internationale a que le district aquatique de Montecito n'a pas?» dit l'expéditeur. «La réponse est l'eau recyclée.»

Mais pendant quatre ans au conseil d'administration, Wicks and Plough s'est plutôt concentré sur la mise en œuvre du plan d'achat d'une part de l'eau de Santa Barbara. Dans le cadre de l’accord, Montecito paiera 33 millions de dollars, soit 46% du coût de l’usine de dessalement de 72 millions de dollars de la ville.

L'année dernière, le conseil des eaux de Montecito a signé une résolution commune avec le conseil sanitaire, convenant que le projet de cimetière serait construit comme la première phase d'un plan plus large de recyclage des eaux usées. Mais l'office des eaux n'a pas encore accepté les plans ou documents environnementaux que le district sanitaire a soumis au comté.

«C'est l'une des situations les plus frustrantes que Heal the Ocean ait jamais rencontrées», a déclaré Hauser. «C'est juste un crime d'utiliser de l'eau potable dans le cimetière.»

Plough and Wicks notent qu’ils ont aidé à obtenir une subvention de l’État pour l’étude complète de 2018 des options d’eau recyclée de Montecito. Ils veulent que le quartier sanitaire fournisse une empreinte de ses futurs plans d'expansion.

«Nous avons demandé des dessins techniques, achevés à au moins 30%, pour mieux évaluer ce qu’ils envisagent de faire», a déclaré Plough. “Ce que nous cherchons, c'est: comment pouvons-nous compenser la demande d'eau potable?”

Wicks a déclaré: «Nous ne pouvions même pas nous entendre sur qui devrait être l'agence pour fournir de l'eau recyclée. Le district de l'eau pourrait renoncer à son droit, mais nous ne l'avons jamais fait.

Wicks a caressé l’idée d’expédier les eaux usées de Montecito à Santa Barbara, où l’usine de la ville a beaucoup de capacité inutilisée. Mais si une usine de recyclage de l’eau est construite à Montecito, a-t-il dit, elle devrait idéalement être suffisamment grande pour traiter l’ensemble de l’approvisionnement en eaux usées de la communauté. Wicks a déclaré qu'il envisagerait de faire appel à une entreprise privée pour la concevoir, la construire et, temporairement, la posséder et l'exploiter.

«Je ne suis pas le seul membre du conseil à souhaiter laisser cela comme une option, si c'est mieux pour la communauté», a-t-il déclaré.

Au cours de sa carrière, Wicks a été conseiller de la PERC Water Corporation, une entreprise privée qui a construit une station d'épuration à Santa Paula en 2009. La ville l'a rachetée à PERC en 2015; presque immédiatement, il y a eu un important déversement d'eaux usées. Un autre déversement s'est produit en 2018 (Wicks n'était pas consultant sur le projet Santa Paula.)

Ce printemps, Wicks a envoyé une lettre au Conseil de révision architecturale de Montecito, exhortant à voter «non» sur un permis de développement pour le plan d'eau recyclée du district pour le cimetière parce que, a-t-il dit, il «néglige d'envisager d'éventuelles extensions futures de l'installation . »

Le comité d’examen a approuvé conceptuellement à la fois les plans de construction proposés par le district sanitaire et le projet d’eau recyclée pour le cimetière; ils sont prévus pour une audition à la Commission de planification de Montecito le 21 octobre. Mais au vu des résultats attendus des élections, Coates, le directeur du conseil de l'eau et membre du comité de la sécurité de l'eau, a demandé au conseil sanitaire dans un récent courriel de retirer son plan.

«La commission perdra du temps sur des propositions de recyclage et un nouveau bâtiment qui ne seront pas mis en œuvre par le nouveau conseil MSD», a-t-il écrit.

Le président du conseil sanitaire, Bollay, a déclaré qu'il s'était porté volontaire pour pourvoir un poste il y a deux ans parce qu'il pensait que le recyclage de l'eau était «la bonne chose à faire».

«Il est décevant que nous ayons rencontré tant de résistance de la part du district de l’eau pour aller de l’avant», a-t-il déclaré.

Melinda Burns fait du bénévolat en tant que journaliste indépendante à Santa Barbara en tant que service communautaire. Elle propose ses reportages à plusieurs publications locales, en même temps, gratuitement.


Chaque jour, le personnel du Indépendant de Santa Barbara travaille dur pour séparer la vérité de la rumeur et vous tenir informé de ce qui se passe dans toute la communauté de Santa Barbara. Il existe maintenant un moyen d’activer directement ces efforts. Soutenez le Indépendant en apportant une contribution directe ou avec un abonnement à Indy +.

Leave a Comment