Brady et Manning ne sont que les derniers en date d'une longue lignée d'athlètes à entrer sous les projecteurs du golf

Le week-end dernier, les joueurs de football Tom Brady et Peyton Manning étaient au centre d'une exposition de golf télévisée à l'échelle nationale. Quelques jours avant cela, l'ancien lanceur de la Ligue majeure de baseball Barry Enright avait remporté un tournoi de golf sur le circuit Outlaw en Arizona.

Leur «succès» rappelle que les athlètes de tous les sports ont participé à des événements de golf presque depuis le début des sports professionnels en Amérique, un héritage qui remonte à George Wright il y a plus de 150 ans. Wright était la star des Cincinnati Red Stockings 1869, la première équipe de baseball professionnelle des États-Unis. Wright et les Reds ont ensuite déménagé à Boston et ont joué dans la toute jeune National Association, le précurseur de la National League. Plus qu'un joueur de ballon, Wright a été le premier vrai sportif américain et, pour faire court, grâce à la popularité de son propre magasin d'articles de sport et à son zèle en tant qu'athlète, il a fondé l'un des premiers terrains de golf du pays dans le Franklin Park de Boston. (un parcours différent à Boston porte désormais son nom). Le New York Times, dans sa nécrologie de Wright en 1937, le qualifiait de «père du jeu ancien dans ce pays».

Mais malgré toutes ses réalisations, Wright n'a jamais participé au golf à l'échelle nationale. Cela a été laissé aux grands des générations les plus récentes. Cette semaine sur Golf Channel, vous pouvez regarder l'ancienne star du baseball Mark McGwire battre les pros lors d'une compétition d'habiletés et John Elway, du football, faire de même dans une compétition par équipe en compagnie de Natalie Gulbis.

Mais il y a une différence entre gagner une exposition de golf ou un mini-tour et réussir sur les plus grandes scènes du jeu. Plus d'un petit nombre d'athlètes ont participé aux plus grandes tournées de golf aux États-Unis. Leur statut de golfeur peut être divisé en deux catégories: les golfeurs novices et ceux qui ont fait du golf une deuxième carrière.


Les golfeurs fantaisie

La nouveauté est peut-être un mot trop frivole, parce que nous parlons d'un groupe de golfeurs avec des côtelettes sérieuses. C’est juste qu’ils n’étaient pas assez bons pour faire du golf leur deuxième carrière, et à de nombreuses occasions – mais certainement pas toutes – ils ont joué au golf de tournée en vertu des exemptions des sponsors.

Les athlètes du plus haut niveau sont imprégnés d'une confiance particulière – presque arrogante – qui leur permet de croire qu'ils peuvent réussir dans n'importe quelle entreprise. C’est ce qui a incité Michael Jordan à penser qu’il pourrait être un joueur de baseball, et c’est pourquoi de nombreux autres pensent qu’ils peuvent réussir une partie de golf. Cette confiance est à la fois une bénédiction et une malédiction.

Jerry Rice a joué quatre événements sur le Korn Ferry Tour de 2010 à 2012, manquant la coupure dans chacun d'eux. Il a admis plus tard qu'il était hors de sa ligue. “Le Tour a été une grande expérience pour moi parce que je voulais entrer dans les cordes et ressentir ce que ces gars ont traversé”, a-t-il déclaré dans Golf Magazine en 2017. “Et après avoir joué dans quelques tournois, je voulais sortir de Cordes.”

Au cours des 20 dernières années, de nombreux athlètes de superstar qui ont parlé d'un bon jeu ont été humiliés lors des tournées professionnelles. En plus de Rice, le Temple de la renommée d'autres sports, dont Grant Fuhr, Brett Hull, Ivan Lendl, Mike Schmidt et John Smoltz, a également joué sur le Korn Ferry Tour. Quand il aura fini de jouer au basket, Stephen Curry recevra une plaque à Springfield. En 18 départs combinés sur le Korn Ferry Tour, aucun d'entre eux n'a fait de coupure.

Smoltz a joué cinq fois sur PGA Tour Champions, même en se qualifiant pour le US Senior Open en 2018. Johnny Bench a effectué 11 départs en tant qu'aîné entre 1998 et 2004. Entre eux, ils n'ont jamais atteint le top 50.

Le boxeur Joe Louis est apparu à l'Open de San Diego en 1952. Considéré comme la première personne de couleur à briser la clause «Caucasian only» de la PGA, Louis a tiré 76-82, a raté la coupe et, selon le New York Times, a promis «d'éliminer les préjugés raciaux du golf, le dernier sport dans lequel il existe maintenant. “

Frank Souchak a joué pour les Steelers de Pittsburgh en 1939 et dans le Masters en 1954, arrivant à Augusta National un an avant son frère de golf plus célèbre, Mike.

Souchak, comme Tony Romo, était un golfeur amateur. Romo s'est relativement bien acquitté en quatre départs sur le PGA Tour en tant qu'amateur au cours des trois dernières saisons. Mais un autre athlète devenu diffuseur peut corroborer que jouer dans les «ligues majeures» du golf n'est pas une tâche facile.

Ken Harrelson s'est retiré du baseball en 1971 pour s'essayer au PGA Tour. Après avoir raté la coupe dans des départs consécutifs en août, il a attendu neuf ans avant d'obtenir un autre tir dans le Pleasant Valley Classic de 1980 (un autre MC). Hawk a fait deux départs en tant qu'aîné, terminant un T-37 respectable à l'Open senior Ameritech de 1994.

«Je n'avais jamais échoué dans quoi que ce soit de ma vie», a déclaré Harrelson au Fort Lauderdale Sun-Sentinel en 1986. «Avec le golf, j'ai réalisé que je n'avais rien de spécial. J'ai commencé à réaliser que je n'étais pas un mec si spécial après tout. J'ai accepté le fait que je ne suis pas tout-puissant. “

Il n'y a pas de liste complète des athlètes qui ont participé à des événements de golf professionnels, mais certains autres noms notables qui appartiennent à ce premier groupe de concurrents incluent le footballeur Mark Rypien, Al Del Greco et Billy Joe Tolliver; le baseball Erik Hanson, Shigetoshi Hasegawa et Mark Mulder; Dan Quinn du hockey (qui a également caddié pour Ernie Els); le footballeur Roy Wegerle et Andriy Shevchenko; et le tennis Yevgeny Kafelnikov, qui, comme les footballeurs, a participé aux meilleures tournées européennes.


Le golf comme deuxième acte

Romo est un bon golfeur, mais avoir seulement 40 ans en avril est loin d'être éligible aux PGA Tour Champions. S'il continue à travailler à son jeu et reste en bonne santé, il a une chance de passer au deuxième groupe d'athlètes-golfeurs: ceux qui ont pu participer régulièrement à une tournée professionnelle.

Dans les années de formation de l'athlétisme américain, certains golfeurs étaient des joueurs de baseball qui ont ensuite commencé à pratiquer ce sport avec la balle plus petite. Walter Hagen, par exemple, a refusé un essai avec les Phillies de Philadelphie pour jouer dans un tournoi de golf.

Plusieurs années plus tard, Raymond Floyd a refusé une offre de contrat des Indiens de Cleveland pour faire du golf sa carrière. J.C. Snead a en fait joué quelques années au baseball mineur avant de faire le changement. Esteban Toledo était un boxeur professionnel de bas niveau pendant plusieurs années avant de terminer sa carrière avec une fiche de 12-1, selon le PGA Tour. Hale Irwin était une star du football universitaire et, plus récemment, Gary Woodland a joué au basket-ball universitaire.

Mais aucun de ces athlètes ne se qualifie pour notre deuxième groupe, qui est limité aux joueurs qui ont atteint le plus haut niveau d'un sport avant d'embrasser le golf à son plus haut niveau.

Sam Byrd pourrait avoir été le premier joueur majeur à se tourner vers le golf. Un voltigeur pour les Yankees de New York et les Reds de Cincinnati pendant huit saisons, Byrd a joué sur le terrain gauche en fin de neuvième manche dans le quatrième match de la Série mondiale de 1932, remplaçant Babe Ruth dans l'alignement des Yankees.

Cette apparition en demi-manche dans la Classique d'automne fait de Byrd la réponse à une question triviale: il est le seul athlète à apparaître dans les World Series et les Masters. Byrd a excellé en tant que golfeur après avoir quitté le baseball à la fin de la saison 1936. Un habitué du PGA Tour à plein temps dans les années 1940, il a remporté six fois au cours de cette décennie – y compris une victoire d'un coup sur Byron Nelson à l'Open de Texas de 1945 – et a joué dans cinq Masters, avec une troisième place en 1941.

Ellsworth Vines, diplômé du golf après avoir terminé une carrière réussie dans le tennis, où il a remporté trois tournois majeurs, dont des titres en simple à Wimbledon et à l'US Open en 1932. Vines a rejoint le PGA Tour après la Seconde Guerre mondiale, et bien qu'il n'ait pas eu de victoires sur le Tour était assez bon pour gagner plusieurs tournois professionnels, y compris l'Open de Massachusetts de 1946. Il a eu cinq finalistes sur le Tour de 1946 à 1948 et a été T-3 au championnat PGA de 1951.

“Le golf était un grand défi pour moi, et j'étais très compétitif”, a dit un jour Vines au magazine Tennis. “J'aime jouer le jeu de l'autre gars et le battre.”

Un autre joueur de tennis, Frank Conner, a eu une longue carrière sur le PGA Tour et est devenu plus tard un joueur à succès sur PGA Tour Champions. Conner, Vines et Pete Bostwick Jr. seraient les seuls joueurs à avoir participé à l'US Open en tennis et en golf.

John Brodie était le joueur le plus utile de la Ligue nationale de football en 1970 en tant que quart-arrière des 49ers de San Francisco. Avant cela, il était une star à l'Université de Stanford, assez bon pour finalement être inscrit au Temple de la renommée du football universitaire.

Mais pendant tout son temps à Stanford, Brodie n'a pas participé aux exercices de football du printemps. Non, il a raté cette mouture en rivalisant pour l'équipe de golf de Stanford. Et il n'a pas abandonné pendant sa carrière de footballeur professionnel, jouant sur le PGA Tour pendant l'intersaison de football de 1959 et 1960 et se qualifiant pour l'US Open de 1959.

Accro à la compétition, Brodie savait que ses performances dans les deux sports en souffriraient s'il continuait à faire double emploi, il s'est donc concentré sur le football. “J'ai appris qu'en tant que pro, vous ne pouviez gérer qu'un seul sport à la fois si vous deviez réussir, et mon sport est le football”, a-t-il déclaré à Sports Illustrated en 1971.

À sa retraite des 49ers, Brodie est retournée au golf. Il a de nouveau joué à l'US Open en 1981 et a rejoint le PGA Tour Champions en 1985. Il a remporté sa seule victoire en tournée en battant George Archer et Chi Chi Rodriguez en éliminatoires lors de la Security Pacific Senior Classic de 1991 à Los Angeles.

Les lanceurs de baseball Ralph Terry et Rick Rhoden étaient également membres du PGA Tour Champions, mais aucun n'a égalé le succès de Brodie.


Le côté quenouille

Moins d'athlètes féminines sont apparues sur les plus grands circuits du golf. Il n'y a pas de tournée senior et il y a moins de sports dans les ligues majeures pour les femmes.

Ainsi, alors qu'Elena Della Donne et sa compatriote star de la WNBA, Kristi Tolliver, font partie de ces femmes passionnées de golf, elles n'ont pas eu l'occasion de participer à une grande tournée de golf.

De nombreux amateurs de longue date – Margaret Curtis et Lottie Dod viennent rapidement à l'esprit – étaient des vedettes de deux sports, remportant des titres en tennis et en golf. Et aux débuts du sport féminin professionnel, Joanne Winter et Barbara Rotvig ont évolué dans la Ligue américaine de baseball professionnel féminin avant de rejoindre la LPGA dans les années 1950. La grande joueuse de tennis Althea Gibson et la star du softball à balle rapide Joan Joyce étaient respectivement membres de la LPGA dans les années 1960 et 1970.

Crédité d'avoir brisé la barrière des couleurs de la LPGA, Gibson n'a jamais remporté de tournoi mais a terminé deuxième à l'Open Len Immke Buick 1970, perdant en séries éliminatoires contre Mary Mills.

Joyce n’a remporté aucun événement de la LPGA non plus, mais une ancienne joueuse de softball nommée Bonnie Bryant l’a fait. Après cinq ans sur le circuit de softball des ligues majeures, Bryant a rejoint la LPGA en 1971 et a remporté le Bill Branch Classic de 1974. Elle est la seule gauchiste à remporter un tournoi LPGA.


Le meilleur

Il y a une femme qui ne fait partie d'aucun groupe d'athlètes golfeurs et mérite une désignation qui lui soit propre. Pas seulement une joueuse du Tour et bien plus qu'une nouveauté, Babe Didrikson Zaharais incarnait la grandeur du golf, comme elle l'a fait dans presque tous les autres sports auxquels elle a joué.

La Babe a remporté deux médailles d'or et une médaille d'argent en athlétisme aux Jeux olympiques de Los Angeles de 1932. Avec des sports professionnels pour femmes à peine existants dans les années 1930, elle s'est ensuite essayée à des expositions. Elle a joué au baseball, au basket-ball et au bowling et a même participé à des événements de plongée et à des tournois de billard.

En 1935, elle a trouvé son chemin vers le golf, participant à plusieurs événements du PGA Tour dans les années 1930 et 1940. En tant que golfeuse amateur, Didrikson Zaharias a remporté trois fois l'Open de l'Ouest féminin et une fois le Championnat des Titres. – des événements désormais reconnus majors LPGA. Elle a été l'un des membres fondateurs du LPGA Tour en 1950 et a terminé sa carrière avec 41 victoires et 10 titres majeurs.

Son dernier titre majeur, l'Open des femmes des États-Unis de 1954, est survenu un an après avoir reçu un diagnostic de cancer du côlon, la maladie qui lui aurait coûté la vie en 1956 à 45 ans.

Les futurs athlètes de deux sports ont encore un long chemin à parcourir pour égaler le bébé.

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