Alors que le Tour reprend, Maverick McNealy n'a jamais été aussi concentré

Pour les pratiquants d'un sport de plein air, les pros du PGA Tour sont habitués aux espaces restreints: vestiaires, chambres d'hôtel, salles de fitness, roulottes. Pourtant, il n'y a que tant de quarantaine qu'un homme peut prendre.

«J'en avais assez d'être à l'intérieur», dit Maverick McNealy.

C'est un après-midi de fin de printemps et il appelle par téléphone portable tout en courant à travers le désert dans sa Ford Explorer, des clubs de golf dans le coffre, l'excitation dans sa voix. Las Vegas, où il vit, se trouve dans le rétroviseur, une ville sous verrouillage, ses cours fermés. Devant lui se trouve Scottsdale, une oasis en ce moment, où le golf est opérationnel. Il est sur le point de le faire, un voyage de quatre heures sur la route juste pour obtenir des balançoires.

“J'ai hâte de prendre un peu d'air frais”, a déclaré le joueur de 24 ans. “Mais plus que tout, je suis impatient de jouer.”

Beaucoup de golfeurs ont ressenti cela récemment. Mais rares sont ceux qui ont de meilleures raisons de se battre. Parmi les nombreuses choses écourtées lorsque le golf a fait une pause sur la saison 2019-2020, il y a eu la première campagne de McNealy en tant que membre à part entière du PGA Tour, et il avait été sur une bonne lancée, avec 10 coupes effectuées en 11 événements, soulignées par un T-5 dans des conditions fouettées par le vent à Pebble Beach. Une séquence chaude, vous pourriez l'appeler, même si McNealy ne le ferait pas.

“‘ Streak ’suggère que c'est temporaire,” dit-il. “J'aime penser à cela comme une indication de plus à venir.”

J'ai adoré chaque minute. J'ai le meilleur bureau au monde.

Maverick McNealy

Les attentes élevées lui sont familières, tout comme pour tous ceux qui ont suivi sa trajectoire dans le jeu. L'aîné des quatre fils du milliardaire de la Silicon Valley, Scott McNealy, et sa femme, Susan, Maverick, ont atteint la majorité dans une maison soudée, de type A, folle de sport. Le hockey a été son premier amour et il l'a joué à un haut niveau en tant que junior. Au début de son adolescence, cependant, il avait fait une transition complète de la glace à l'herbe. Quatre ans à la Harker School, les écoles secondaires de Stanford of Bay Area, ont cédé la place à quatre ans à Stanford même. Le terme «étudiant-athlète» est mal tourné. McNealy en était vraiment un, réussissant des cours pour sa majeure en sciences de la gestion et en ingénierie tout en absorbant les leçons de ses coéquipiers de classe supérieure, Cameron Wilson et Patrick Rodgers, qui combinaient tous deux le swagger des alphas de golf avec une approche profondément analytique du jeu.

S'appuyant sur leur influence, McNealy a commencé à journaliser à chaque tour, détaillant non seulement ses sauts et ses scores, mais aussi les pensées et les sentiments qu'ils ont suscités. Sentant que son petit jeu avait besoin de travail, McNealy, en l'absence de données ShotLink, a conçu son propre système de coups gagnés. Les chiffres ont démontré qu'il avait bien compris. Une concentration intense sur le bâton plat a porté ses fruits rapidement. Au cours de sa deuxième année, McNealy a remporté sept tournois, égalé le record Pac-12 de Tiger Woods pour un score en un tour avec un 61 et a décroché le Haskins Award en tant que joueur universitaire de l'année.

Comme ses trois jeunes frères – Dakota, Colt et Scout – Maverick a été nommé pour une voiture américaine. (Leur grand-père était un cadre automobile à Detroit.) Cela s'est avéré prophétique. Il était conduit.

La philosophie du sport et de la vie de McNealy a presque certainement été influencée par son père.

USGA / Fred Vuich

«Il a toujours été un étudiant incroyablement dévoué et soucieux du détail», explique Alex Murray, un instructeur de golf réputé de la région de la Baie qui a enseigné à McNealy de ses jours d'école primaire jusqu'à une séparation amicale des voies l'été dernier. “Je n'ai jamais rencontré un jeune joueur plus motivé à s'améliorer.”

Malgré tout son feu intérieur, la couverture médiatique a souvent présenté McNealy comme un talent en plein essor qui pouvait prendre ou quitter le jeu. Son expérience financière a contribué à façonner cette perception (contrairement à de nombreux jeunes golfeurs, il ne travaillait pas exactement sans filet), tout comme son père très impliqué et très impliqué, qui a affirmé publiquement que son fils pouvait apporter une contribution plus précieuse au monde en faire autre chose. Cela a fait une bonne histoire: l'amateur classé numéro un au pays était suffisamment ambivalent au golf pour ne pas pouvoir vivre du jeu. McNealy lui-même aurait pu le croire. Mais à l'été 2017, lorsqu'il a annoncé son intention de devenir pro, la décision semblait si naturelle qu'elle avait été préordonnée.

“J'ai adoré chaque minute”, déclare McNealy. “J'ai le meilleur bureau au monde.”

Sa carrière professionnelle n'a pas été un coup de fusée instantané. Mais après avoir échoué à gagner sa carte PGA Tour en 2018-19, McNealy s'est frayé un chemin sur la scène principale en terminant l'année dans le top 25 du Korn Ferry Tour. L'été dernier, alors qu'il se préparait pour sa course de recrue actuelle, il a commencé à travailler avec Butch Harmon, que McNealy loue, entre autres, pour transmettre des concepts complexes en termes simples. Distillant ce qu'il a appris dans le jargon du profane, McNealy dit: “Butch me fait essentiellement essayer d'être plus athlétique sur le ballon.”

Le changement le plus en vogue dans la vie de McNealy s'est produit hors du parcours. Depuis plus d'un an, il sort avec la star de la LPGA et son collègue de Stanford Danielle Kang, un couple qui se qualifie comme opposé attirant. Même selon les normes strictes du golf professionnel, McNealy est loin d'un gars sauvage et fou. Il n'a pas bu au collège et respecte toujours les règles de la maison de son enfance: chapeaux en avant, pas de piercings, pas de tatouages. L'extraverti Kang, qui vit également à Vegas, est en contraste marqué, et son ouverture a, concède McNealy, aidé à le tirer de sa coquille carrée.

“Mes amis me disent tous que depuis que j'ai rencontré Danielle, je suis devenu beaucoup plus amusant”, dit-il.

L'énergie Kang fait ressortir un côté différent de McNealy.

Besoin d'inspiration? Ou un rire? Découvrez les coins de McNealy.

Bien qu'il ne soit jamais confondu avec une escapade de vacances de printemps de Justin-Rickie-Jordan, la présence du couple sur les réseaux sociaux donne une ambiance décontractée. C'est aussi altruiste. Début avril, dans leur campagne Instagram #ChallengeEachOther, McNealy et Kang ont commencé à le faire en tant que collecte de fonds Covid-19 pour une banque alimentaire de Las Vegas. Leur premier défi – jongler avec une balle de golf avec un club 10 fois avant de l'attraper dans une poche – a touché un trait qu'ils ont en commun: les puits sans fond de compétitivité. Comme preuve supplémentaire, considérez la métrique sur laquelle ils s'appuient pour mesurer la gravité d'un golfeur.

“Nous avons décidé que la façon dont vous dites si quelqu'un est un vrai golfeur est de demander, préférez-vous trois coups roulés ou être frappé au visage?” Dit McNealy. “Pour nous, la réponse est simple – nous préférons tous les deux être frappés au visage.”

Pour éviter le genre d'agonie qu'il craint le plus, McNealy a demandé à ses parents de lui envoyer quelque chose de Californie: un vieux tapis à carreaux qu'il avait au lycée. Il est maintenant aménagé dans son garage à Las Vegas, le tapis de mise en place parfait et l'aide à l'alignement. Grâce à l’arrêt du golf, McNealy l’a utilisé pour rester précis avec ce jeu court. Mais il était tellement excité qu'il avait besoin de passer à une autre vitesse. L'un de ses objectifs cette année est de participer au Championnat du Tour de fin de saison, et il sait ce qu'il faudra pour y arriver. Temps de plage. Durée du cours. Compétition.

“Je dois juste continuer à m'améliorer”, dit McNealy.

Dans le désert, il a appuyé sur la pédale de sa balade, fonçant vers la route à venir.

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